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El poder de las vacunas para erradicar enfermedades

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Desde principios de diciembre las vacunas contra la covid-19 se administran en varios países, entre ellos España. A lo largo de la historia los procesos de vacunación han logrado erradicar otras patologías como la viruela y la peste bovina. Otras están en proceso de ser eliminadas en todo el mundo.

Una enfermera recibe la primera dosis de la vacuna contra la covid el pasado lunes 11 de enero en el centro de salud de Escaleritas, en Las Palmas de Gran Canaria. / EFE/Ángel Medina G.

Fiebre alta, fatiga y dolor de espalda intenso y, en ocasiones, dolor abdominal y vómitos. Estos eran algunos de los síntomas de la viruela, una enfermedad contagiosa aguda, causada por el virus variola, que también se caracterizó por la erupción de pústulas llenas de líquido y después de pus, repartidas primero en la cara y luego en el cuerpo de los enfermos que acababan cubiertos de costras.

Millones de personas fallecieron a causa de esta patología, que se cree que pudo haber existido durante 3.000 años y que se transmitía por el contacto cercano entre personas a través de gotitas infecciosas. Solo en el siglo XX se produjeron entre 300 y 500 millones de muertes debido a la viruela, letal en el 30 % de los casos.

Por eso, la Organización Mundial de la Salud (OMS) lanzó en 1967 un plan definitivo para erradicarla a través de la vacuna que el médico británico Edward Jenner había logrado en 1796 y que llevaba desde entonces administrándose. A mediados del siglo XX, la vacunación terminó siendo global y el último caso natural conocido se produjo en Somalia en 1977.

“Al principio hubo mucha reticencia a la vacunación, incluso se ridiculizó a Edward Jenner con caricaturas. Hablamos de principios del siglo XIX. Llevar la vacuna a las colonias y al nuevo mundo supuso un gran reto, pero poco a poco se fue extendiendo y tardamos más de un siglo en acabar erradicando la viruela”, señala a SINC José Antonio López Guerrero, director del grupo de Neurovirología del departamento de Biología Molecular de la Universidad Autónoma de Madrid.

Sucedió el 9 de diciembre de 1979, cuando la OMS declaró el fin de esta patología infecciosa humana, que fue la primera —y hasta ahora la única humana— que el ser humano ha logrado erradicar gracias a la inmunización de toda la población. “La vacunación se suspendió después de la erradicación y ahora la mayoría de las personas menores de 40 años no han sido vacunadas”, explica a SINC David Heymann, epidemiólogo estadounidense en la London School of Hygiene and Tropical Medicine.

Según el investigador, la inmunidad de la vacuna persiste cuatro décadas después, “pero no se sabe exactamente cuánto tiempo más. Se asume que ha proporcionado inmunidad de por vida a la mayoría de las personas vacunadas”, concreta Heymann.

Una coordinación mundial efectiva

A pesar de que se han producido otros intentos de erradicación de otras enfermedades —es decir, el control y la eliminación en todo el mundo sin excepciones—, solo han sido eliminadas con éxito a través de la vacunación la viruela y la peste bovina.

Esta última se convirtió en la primera enfermedad animal en ser erradicada en la historia de la humanidad. Su fin lo declararon en 2011 la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO, por sus siglas en inglés) y la Organización Mundial de Sanidad Animal (OIE, también por sus siglas en inglés) tras 20 años de campaña mundial para acabar con esta patología viral que atacaba al ganado. 

“Aunque la peste bovina no infectó a los humanos, sí provocó una grave escasez de alimentos a lo largo de los siglos”, recalca el epidemiólogo estadounidense. Su final no solo supuso un reconocimiento a la comunidad científica, que emprendió programas de vacunación globales y fuertes medidas de control del virus, sino también a la cooperación y coordinación internacionales.

En el caso de la viruela, el experto, que ha trabajado más de 22 años en la OMS, donde lideró la respuesta global al SARS de 2003, señala que su erradicación se produjo gracias “a una vacuna eficaz, al hecho de que no existiera un reservorio en la naturaleza, de que todas las infecciones se expresaran clínicamente de la misma manera y de que la estrategia de búsqueda y contención fuera altamente efectiva y fácil de lograr”.

¿Podrá suceder lo mismo con las vacunas contra la covid-19 u otras enfermedades? “No todas han demostrado tener un arma en la vacunación. Hay virus como el VIH con el que llevamos de pandemia desde 1980 intentando elaborar vacunas. No todos los patógenos son susceptibles de tener vacunas contra ellos”, aclara el virólogo español.

La complicación para hallar una vacuna puede radicar en la vía de entrada del virus o en la forma de infección, como el virus del sida, que se integra en las células. “En muchos otros casos es porque son enfermedades que no han despertado un interés económico para la inversión en su erradicación”, confiesa el investigador de la UAM.

Según él, para que una enfermedad sea susceptible de tener una vacuna, la patología tiene que hacerse global o afectar al primer mundo, “donde la investigación y las empresas farmacéuticas muestran un claro interés”.

En el caso de la malaria, lograr una vacuna ayudaría a prevenir dos millones de casos y cuatro millones de muertes adicionales para 2030, por ejemplo. “Se está invirtiendo cada vez más dinero en esta enfermedad y se están produciendo diferentes vacunas de efectividad limitada, pero no se ha conseguido nada comparable con lo que está ocurriendo con el coronavirus. La coordinación mundial y la inversión económica no han tenido precedentes en la historia de la humanidad”, recalca López Guerrero.

Otras enfermedades a un paso de la erradicación

La erradicación de la viruela y la peste bovina demostraron que la vacunación es “una herramienta poderosa para prevenir enfermedades infecciosas”, declara Heymann. En ese sentido, la experiencia adquirida con la vacunación de la viruela y los proyectos internacionales que se desarrollaron por aquel entonces están permitiendo que se intente acabar con otras patologías.

En la actualidad, además de la hepatitis C, se está trabajando en la erradicación de la poliomielitis, cuyo virus se multiplica en el intestino y afecta al sistema nervioso, llegando a provocar parálisis, sobre todo a los niños menores de cinco años que se contagian por vía oral o fecal.

En 1988, se lanzó la Iniciativa Mundial de erradicación de la Polio tras la adopción de la resolución por la Asamblea Mundial de la Salud. Encabezada por los gobiernos nacionales, la OMS, la organización Rotary International, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE UU, UNICEF, y más tarde la Fundación Bill y Melinda Gates y Gavi, la Alianza de Vacunas, la respuesta a la enfermedad dio sus frutos.

Los casos de poliovirus infantil disminuyeron en más del 99 % desde finales de los años 80, es decir, que pasaron de 350.000 casos en más de 125 países endémicos a 175 casos notificados en 2019, gracias a las vacunas.

Pero la poliomielitis se enfrenta a otros problemas directamente relacionados con el virus. “Hay aún alguna cepa del virus, de las tres conocidas, que está sin erradicar. Se espera que con un poco de suerte en los próximos años se pueda conseguir terminar con ella”, señala el investigador español.

Se logró poner fin a la cepa salvaje tipo 2 en 1999 y desde 2012 no se ha notificado ningún caso del tipo 3. Ambas cepas se consideran erradicadas a escala mundial, pero en la actualidad, el poliovirus salvaje tipo 1 sigue afectando a Pakistán y Afganistán.

Según la OMS, las estrategias para la erradicación de la poliomielitis funcionan cuando se aplican plenamente, como ha quedado demostrado en la India, “el lugar más desafiante desde el punto de vista técnico”, en 2011.

A pesar de todo, la vacunación de la poliomielitis se ha topado con graves obstáculos. Las dificultades socioculturales en algunos países donde se rechazaba la medicación y se atacaba a los sanitarios, las complicaciones de países empobrecidos del África subsahariana y la movilidad de las personas en tiempos de guerra han provocado su reaparición en ciertas naciones. La desinformación o las pseudociencias en estas zonas han perjudicado el programa de vacunación, como ha ocurrido en Nigeria, cuenta José Antonio López Guerrero.

En el caso de la hepatitis C, la propuesta para abordar su erradicación no incluye vacuna, sino medicamentos, ante la inexistencia de la primera. “Es algo casi más filosófico que técnico porque solo con fármacos es muy difícil acabar con una enfermedad, a no ser que sea un abordaje coordinado de índole mundial”, subraya el virólogo español.

¿El fin de la pandemia de la covid-19?

En la lucha contra la covid-19, al igual que para tantas otras enfermedades, las vacunas serán una herramienta importante, “pero debido a que muchas infecciones son asintomáticas o levemente sintomáticas y no se identifican, el control seguirá siendo un desafío y existe la necesidad de terapias y pruebas estratégicas sólidas”, sugiere a SINC David Heymann.

El desarrollo de las vacunas contra la covid-19 comenzó tan pronto como los científicos chinos publicaron la secuencia del SARS-CoV-2 el 11 de enero de 2020. “La primera prueba de fase 1 comenzó entre ocho y diez semanas después. La OMS ha estado involucrada en esfuerzos de I+D desde enero”, indican a SINC fuentes de esta organización mundial.

Tras un año intenso de ensayos clínicos para conseguirla a una velocidad extraordinaria, las vacunas de Pzifer-BioNtech y Moderna, a la que le seguirá la de AstraZeneca-Oxford, llevan desde principios de diciembre de 2020 administrándose, pero, por ahora, no son suficientes para frenar el coronavirus. “Debemos recordar que, aunque las vacunas ayudarán a poner fin a la pandemia, no resolverán todo”, dicen fuentes consultadas a la Organización Mundial de la Salud.

A medida que continúa la crisis de la covid-19, la OMS aconseja seguir tomando todas las medidas necesarias para evitar que el virus se propague y cause más muertes. “Necesitamos seguir adelante y adoptar un enfoque de ‘hacerlo todo’: mantener la distancia física, quedarnos en casa si se nos pide, y seguir todas las medidas que se ponen en marcha para mantenernos a salvo”, recalcan.

Los expertos coinciden en que las vacunas obtenidas sí protegen contra los casos más graves de la enfermedad, y que en el futuro “con suerte también lo harán contras las infecciones y el portador nasal”, afirma Heymann.

Sin embargo, al tratarse de un virus respiratorio, no está claro aún si las vacunas permiten por el momento la no dispersión del virus. Además, gran parte de la comunidad científica considera que el SARS-CoV-2 se terminará convirtiendo en endémico.

40 años después de la erradicación: el caso de la viruela

Una vez erradicada la viruela a finales de 1979, las vacunas dejaron de administrarse a las personas, por lo que todas aquellas menores de 40 años no han sido inmunizadas contra esta patología.

En un trabajo publicado en la revista Vaccine, un grupo internacional de científicos, que ha analizado las consecuencias de la erradicación de esta enfermedad del género Orthopoxvirus, estima que más del 70 % de la población mundial ya no está protegida contra ella.

No solo eso. A través de la inmunidad cruzada, estas personas tampoco lo están contra otros Orthopoxvirus, como sí lo estarían las que en su momento fueron vacunadas contra la viruela. Así, la viruela símica, que es transmitida de manera esporádica a los humanos por animales salvajes como roedores y primates y de la que aún no se ha identificado un reservorio, podría suponer una nueva amenaza.

Aunque esta enfermedad todavía se considera una infección zoonótica, “es preocupante el hecho de que la transmisión parece estar aumentando entre los menores de 40 años en los bosques tropicales de África”, subraya a SINC David Heymann, epidemiólogo en la London School of Hygiene and Tropical Medicine y coautor del trabajo.

Los expertos sugieren que es necesario comprender mejor la evolución genómica y la epidemiología cambiante de este tipo de virus y mejorar las estrategias de control de enfermedades.

FUENTE: SINC

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Una investigación analiza la causa de los terremotos en el Bierzo

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Vista de los Montes Aquilianos. Foto: Raúl C.

Una investigación llevada a cabo por geólogos de las universidades de León (ULE), Rey Juan Carlos y Complutense de Madrid, que ha sido publicada en la revista americana ‘Tectonics’, ha analizado el origen de la sismicidad en El Bierzo y la posibilidad de que puedan producirse nuevos terremotos de cierta magnitud, como el que tuvo lugar en Molinaseca en el año 2006. También permite explicar el proceso de formación de yacimientos minerales de metales estratégicos como el oro, el wolframio y el estaño.

Uno de los aspectos más controvertidos sobre la sismicidad en la península ibérica es por qué se producen terremotos en el noroeste, una zona que está alejada cientos de kilómetros del límite de placas activo. La investigación ahora publicada ha analizado, a través de una serie de modelos, los mecanismos que influyen en las variaciones de profundidad a la que se producen los terremotos en todo el noroeste peninsular, y ha permitido a los autores del trabajo conocer los mecanismos responsables.

El Bierzo es una de las zonas de la provincia con mayor actividad sísmica. Uno de los terremotos más fuertes fue el sentido en la mañana del 10 de junio de 2006, cuando se registró un temblor de magnitud 4.1 en Molinaseca. “Pero no es el único, -explica el investigador de la ULE Javier Fernández Lozano-, porque en los últimos 20 años se han producido más de 150 terremotos. Aunque la gran mayoría son de escasa entidad, sus profundidades varían desde la superficie a grandes profundidades, como el de Vega de Espinareda de 1981, que tuvo su hipocentro a 27 km de profundidad”.

evolución de placas

Presión producida por fluidos y elevadas temperaturas

La presencia de fracturas previas en la corteza terrestre durante la deformación Alpina no es suficiente para explicar los terremotos que se originan en esta zona de la península, alejada actualmente del borde de placas situado en las Béticas.

Según los científicos, el incremento de la resistencia de la corteza en zonas donde alcanza mayores espesores puede explicar la sismicidad si existen otros factores, como el aumento de la presión de poros producida por los fluidos que circulan por el interior terrestre, y los elevados gradientes térmicos que se producen a cierta profundidad.

Javier Fernández Lozano

Este fenómeno explicaría las importantes variaciones de sismicidad observadas que se producen a lo largo del extremo occidental de la Cordillera Cantábrica y los Montes Galaico-Leoneses, y que, -según explica Fernández Lozano-, “estarían relacionadas con un límite transicional en el que las condiciones de la corteza están a caballo entre el comportamiento frágil y dúctil de la roca, la llamada ‘Zona de Transición Frágil-Dúctil’”.

A lo largo de este límite, el comportamiento de la roca varía, y la sismicidad desaparece rápidamente. Sin embargo, “el aumento de la presión de los poros facilita la apertura de las fracturas y la eventual circulación de fluidos calientes responsables de reducir la resistencia a la rotura de la corteza, incrementando así la actividad sísmica y produciendo una notable reducción de la profundidad de la Zona de Transición Frágil-Dúctil”.

Formación de yacimientos minerales

El estudio tiene, además, implicaciones importantes para explicar la formación de yacimientos minerales de metales estratégicos como el oro, el wolframio y el estaño. Las fracturas de todo el noroeste actúan como válvulas que bombean los fluidos calientes hacia zonas someras de la corteza, donde precipitan estos elementos. El proceso se repite una y otra vez, cuando la presión de poros aumenta, los sectores de falla sellados vuelven a abrirse para permitir el paso de fluidos mineralizados.

Este proceso podría haberse producido de forma cíclica a lo largo del tiempo, por lo que yacimientos auríferos y de wolframio tan importantes como los situados en el noroeste peninsular podrían haber tenido un origen común. “Por tanto, -concluye Fernández Lozano-, con los nuevos terremotos se abre la posibilidad de que un nuevo yacimiento pueda estar formándose en la corteza terrestre. Así, yacimientos primarios tan importantes como los que han dado lugar a los secundarios de Las Médulas, podrían estar hoy en día en formación en todo el noroeste”.

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El Museo de la Energía expone «Las matemáticas para un mundo mejor»

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El divulgador y comisario de la muestra, Antonio Pérez, realizó una visita comentada a la muestra que alberga el museo en Ponferrada.

Antonio Pérez Sanz, comisario de la exposición ‘Matemáticas para un mundo mejor’, ha realizado esta tarde una visita comentada a la muestra que acoge La Fábrica de Luz. Museo de la Energía en Ponferrada.

Conocido por su faceta como divulgador a través de los documentales sobre matemáticas en RTVE, Pérez ha puesto de manifiesto cómo la presencia de esta ciencia sirve para comprender el mundo que nos rodea. En grupos muy reducidos debido a la situación sanitaria, han sido sólo una decena de personas las que han podido disfrutar de este animado encuentro de manera presencial.

La exposición podrá visitarse gratuitamente hasta el 12 de abril en el edificio de la primera central (acceso por la puerta de oficinas y aula didáctica del museo). Además, cada miércoles en horario de 16:00 a 17:00 horas se realizarán visitas dinamizadas y talleres, con un precio de 4 € y reserva previa contactando con el museo. Para más información puede consultarse la web www.lafabricadeluz.org o las redes sociales del museo.

Actualmente esta exposición puede verse en el metro de Bilbao, el Museo de la Ciencia de Valladolid y La Fábrica de Luz. Museo de la Energía en Ponferrada.

Marzo, mes de las matemáticas

Matemáticas para un mundo mejor es una exposición de carácter divulgativo que busca resaltar la presencia de las matemáticas a nuestro alrededor. Creada en el marco del proyecto Marzo, mes de las matemáticas como iniciativa de la RED DIMa, esta muestra es una de las actividades que contribuirán a esa primavera matemática. La exposición trata de acercar las matemáticas a todos los públicos, sin necesidad de ser un especialista para disfrutar de su contenido, y está concebida para mostrar cómo esta ciencia nos envuelve y sirve para entender el mundo que nos rodea. Además, también ensalza las matemáticas como herramienta imprescindible para transformar y mejorar nuestra realidad, para hacer de nuestro mundo un mundo mejor (tal y como indica el título de la exposición).

Realizada en colaboración con la Fundación Española para la Ciencia yla Tecnología (FECYT), la exposición consta de diez núcleos temáticos que abarcan los campos más dispares de las matemáticas:

  1. Números naturales: de contar a encriptar información.
  2. Viajando sobre curvas y superficies.
  3. Fractales, la geometría del Caos.
  4. Estadística y mucho más: Matemáticas frente a la Covid19.
  5. Redes y grafos: las comunicaciones y la logística.
  6. Belleza y matemáticas.
  7. Matemáticas de las ciudades.
  8. Matemáticas y juegos.
  9. Arte y matemáticas.
  10. Big data e Inteligencia Artificial: el poder de los algoritmos.

Cada núcleo se compone de tres paneles explicativos en los que se exponen ideas matemáticas relacionadas con él, pero también las aplicaciones a la vida real inmediata de esas ideas. De una forma plástica y visual se descubre la presencia de las matemáticas en el campo que da título al núcleo y, además, mediante QR incorporados en los paneles se podrá bucear en aplicaciones interactivas dinámicas para aproximarse de una forma intuitiva y lúdica a las ideas expuestas. Más de 100 aplicaciones dinámicas hechas con el programa GeoGebra y que funcionan en cualquier soporte electrónico, permiten a los visitantes acercarse, sentir, tocar las matemáticas y jugar con ellas. Además, esta exposición cuenta con una versión accesible a través de internet en la cual el público podrá disfrutar desde su propio domicilio de los mismos contenidos, los profesores podrán utilizarla en el aula y los amantes de las matemáticas podrán reafirmarse en la belleza y armonía del universo matemático.

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El Museo de la Energía celebra el Día Pi con un programa de actividades didácticas

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Con motivo del Día Internacional de las Matemáticas que se celebra anualmente el domingo 14 de marzo (3/14) y también conocido como el Día Pi, La Fábrica de Luz. Museo de la Energía inicia una serie de actividades de carácter divulgativo.

Así desde el sábado 13 y durante un mes, se podrá visitar gratuitamente la muestra Matemáticas para un mundo mejor en el edificio de la antigua central. La exposición consta de diez núcleos temáticos que abarcan los campos más dispares de las matemáticas. Creada en el marco del proyecto Marzo, mes de las matemáticas como iniciativa de la RED DIMa, esta muestra está realizada en colaboración con la Fundación Española para la Ciencia yla Tecnología (FECYT).

Además, cada semana se realizarán talleres y visitas vinculadas la muestra. Las actividades darán comienzo este sábado 13 con el taller Día Pi. A continuación, el miércoles 17 de 17:00 a 17:30 y de 17:30 a 18:00 horas, tendrán lugar dos turnos para la visita comentada por Antonio Pérez Sanz, comisario de la exposición. Esta actividad es gratuita y los grupos son reducidos por lo que se requiere inscripción previa.

Las actividades continuarán los miércoles siguientes en horario de 16:00 a 17:00 horas con visita dinamizada y taller, con un precio de 4€ y reserva previa contactando con el museo. Para más información puede consultarse la web www.lafabricadeluz.org o las redes sociales de La Fábrica de Luz. Museo de la Energía.

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