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Ciencia

Premio Nobel de Medicina 2020 para los descubridores de la secuencia genética del virus de la hepatitis C

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En el mundo hay 71 millones de personas con infección crónica por el virus de la hepatitis C, según la Organización Mundial de la Salud. Hoy, Harvey J. Alter, Michael Houghton y Charles M. Rice, han obtenido el Premio Nobel de Fisiología o Medicina 2020 por su descubrimiento.

Harvey J. Alter, Michael Houghton y Charles M. Rice, ganadores del Premio Nobel de Fisiología o Medicina en 2020. / Nobel Prize

Este año, el Premio Nobel de Fisiología o Medicina se otorga a tres científicos que han contribuido decisivamente a la lucha contra la hepatitis de transmisión sanguínea, un importante problema de salud mundial que provoca cirrosis y cáncer de hígado. Harvey J. Alter, Michael Houghton y Charles M. Rice llevaron a cabo hallazgos que condujeron a la identificación de un nuevo virus, el virus de la hepatitis C.

Antes de su trabajo, el descubrimiento de los de la hepatitis A y B había sido un avance fundamental, pero seguían sin poder explicarse la mayoría de los casos de hepatitis en la sangre. Con la nueva revelación, se pudo comprobar la causa de los casos restantes de hepatitis crónica e hizo posible el desarrollo de nuevos medicamentos que han salvado millones de vidas.

Un agente infeccioso desconocido

La clave del éxito de la intervención contra las enfermedades infecciosas es identificar el agente causal. En la década de 1960, Baruch Blumberg determinó que una forma de hepatitis transmitida por la sangre era causada por un virus que llegó a conocerse como el virus de la hepatitis B, y el descubrimiento condujo al desarrollo de pruebas de diagnóstico y una vacuna eficaz.

En ese momento, Harvey J. Alter estudiaba la aparición de la hepatitis en pacientes que habían recibido transfusiones de sangre. Aunque los análisis de sangre para el recién descubierto virus de la hepatitis B redujeron el número de casos de hepatitis relacionada con transfusiones, el equipo de Alter demostró que quedaban muchos casos. Las pruebas para la infección del virus de la hepatitis A también se desarrollaron alrededor de esta época, y se hizo evidente que no era la causa de estos casos inexplicables.

Alter y sus colegas demostraron que la sangre de estos pacientes con hepatitis podía transmitir la enfermedad a los chimpancés, el único huésped susceptible además de los humanos. Estudios posteriores también demostraron que el agente infeccioso desconocido tenía las características de un virus. Se había definido así una nueva y distinta forma de hepatitis viral crónica, que se conoció como hepatitis ‘no A, no B’.

El problema ahora era su identificación, algo que no se consiguió durante más de una década. Michael Houghton, trabajando para la empresa farmacéutica Chiron, trabajó para aislar la secuencia genética del virus. Su grupo creó una colección de fragmentos de ADN de ácidos nucleicos encontrados en la sangre de un chimpancé infectado.

La mayoría de estos fragmentos procedían del genoma del propio chimpancé, pero los investigadores predijeron que algunos derivarían del virus desconocido. Asumiendo que los anticuerpos contra el virus estarían presentes en la sangre extraída de los pacientes con hepatitis, utilizaron los sueros de los humanos para identificar los fragmentos de ADN viral clonado que codifican las proteínas virales. Tras una búsqueda exhaustiva, se encontró un clon positivo derivado de un nuevo virus de ARN de la familia de los flavivirus: el virus de la hepatitis C.

Resumen de los hallazgos del Premio Nobel de este año. Los estudios metódicos de la hepatitis asociada a la transfusión de Harvey J. Alter demostraron que un virus desconocido era una causa común de la hepatitis crónica. Michael Houghton utilizó una estrategia no probada para aislar el genoma del nuevo virus que se llamó virus de la hepatitis C. y Charles M. Rice proporcionó la evidencia final que mostraba que este virus por sí solo podía causar hepatitis. / Nobel Prize

La pieza que faltaba

Este hallazgo fue decisivo, pero faltaba una pieza del rompecabezas: ¿podría el virus por sí solo causar hepatitis? Para responder a esta pregunta los científicos tuvieron que investigar si el virus clonado era capaz de replicarse y causar la enfermedad. Fue Charles M. Rice, junto con otros grupos que trabajaban con virus ARN, quién observó una región no caracterizada anteriormente en el extremo del genoma del virus que podría ser importante para su replicación.

Rice también observó variaciones genéticas en muestras de virus aislados y formuló la hipótesis de que algunas de ellas podrían obstaculizar la replicación del virus. Mediante ingeniería genética, generó una variante de ARN del virus de la hepatitis C que incluía la región recién definida del genoma viral y que carecía de las inactivantes variaciones genéticas.

Cuando este ARN se inyectó en el hígado de los chimpancés, se detectó el virus en la sangre y se observaron cambios patológicos parecidos a los observados en los humanos con la enfermedad crónica. Esta fue la prueba final de que el virus de la hepatitis C por sí solo podía causar los casos inexplicables de hepatitis mediada por transfusión.

Los descubrimientos de los tres premios Nobel han permitido el diseño de análisis de sangre muy sensibles que han eliminado el riesgo de hepatitis transmitida por transfusión en una gran parte del mundo. Este avance también ha supuesto el desarrollo de medicamentos antivirales que pueden curarla. Porque si bien la hepatitis C sigue siendo una gran preocupación de salud en el mundo, ahora existe la oportunidad de eliminar la enfermedad.

FUENTE: SINC/Nobel Prize

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Ciencia

Ponferrada celebra el Día de la Mujer y las Niñas en la Ciencia con la proyección de ‘La Eminencia’

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La Concejalía de Bienestar Social, Infancia e Igualdad ha puesto a disposición de todos los institutos del municipio el documental «La Eminencia» que, partiendo de un acertijo relacionado con el mundo de la ciencia, ahonda en lo que se conoce como «Efecto Matilda». La actividad se llevará a cabo mañana día 11 de febrero, el propio Día Internacional de las Mujeres y las Niñas en la Ciencia.

La responsable del área, Lorena González, ha explicado esta mañana que con la proyección de este contenido se trata de «sensibilizar al alumnado respecto a la invisibilización de las aportaciones de las mujeres a un campo históricamente vinculado a figuras masculinas y sobre cómo dicha falta de reconocimiento se mantiene, por ejemplo, en los libros de texto y en el conjunto del currículum educativo».

Lo que se conoce como «Efecto Matilda» es un fenómeno, descrito por primera vez por la sufragista Matilda Joslyn Gage en su ensayo «La Mujer como Inventora», que alude a los prejuicios que impiden el reconocimiento de los logros de las mujeres en la ciencia.

«No es casualidad que, cuando nos preguntan por referentes de la comunidad científica, la mayoría de ejemplos que se nos vienen a la cabeza sean hombres. De hecho, ni siquiera esas poquísimas mujeres a las que todas y todos reconocemos hoy vivieron exentas de una brutal infravaloración: sin ir más lejos, la propia Marie Curie fue rechazada por la Academia Francesa de Ciencias habiendo ganado ya el Premio Nobel de Física», ha remarcado González.

Tráiler de ‘La eminencia’

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Ciencia

‘De niña a científica. Ni rosa ni azul, materia gris’, una muestra para promover la integración de la mujer en la ciencia

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Yasodhara López y Beatriz Sandiás

La director del Museo de la Energía, Yasodhara López, y la representante del colectivo Cytcerones, Beatriz Sandiás, han presentado hoy de forma telemática la exposición ‘De niña a científica. Ni rosa ni azul, materia gris’ que se inaugurará el próximo jueves, 11 de febrero, en la Fábrica de Luz, con motivo del Día Internacional de la Mujer y de la Niña en la Ciencia. Ponferrada es la primera ciudad donde se exhibe.

Se trata de una muestra de viñetas que se dará a conocer el mismo jueves en las que, según Sandiás, se muestran diferentes escenas humorísticas que de forma muy sutil describen situaciones de desigualdad en los ámbitos de la ciencia y la tecnología, representados mayoritariamente por hombres. En las mismas se hace también un repaso a la aportación que han realizado grandes científicas a lo largo de la historia como Marie Curie, Rosalind Franklin, Caroline Herschel, o Ada Lovelace, entre otras.

La muestra estará expuesta en el Muelle de Carbones del Museo de la Energía hasta el próximo 7 de marzo.

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Ciencia

El Museo de la Energía celebra online el congreso de Jóvenes Expertos con 28 ponentes

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Participan 28 ponentes de Secundaria, Bachillerato y ciclos formativos presentarán sus comunicaciones sobre cambio climático

El próximo viernes 12 de febrero de 09:00 a 14:00 horas tendrá lugar la 2ª edición del Congreso de Jóvenes Expertos, organizado por La Fábrica de Luz. Museo de la Energía junto con la Universidad de León y el Centro Asociado UNED Ponferrada y en colaboración con la Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología – Ministerio de Ciencia e Innovación. El evento se realizará de manera telemática y se podrá seguir en abierto a través de la página http://catedraturismosostenible.es/jovenes-expertos/.

Se han seleccionado 14 ponencias por el Comité Técnico formado por representantes de las entidades organizadoras. Estas comunicaciones abordarán el cambio climático desde diferentes perspectivas como la historia, la tecnología, los derechos humanos o la biodiversidad. Cada comunicación tendrá una duración de 10 minutos y será presentada, como máximo, por dos alumnos. Así, serán en total 28 ponentes procedentes de cuatro centros, tres de Ponferrada (CCB La Asunción, Colegio Diocesano San Ignacio y Colegio Bilingüe La Inmaculada) y el IES Martaguisela de O Barco de Valdeorras.

La ponencia inaugural correrá a cargo de Mario Rodríguez, director ejecutivo de Greenpeace España, y cerrará el evento Juan Prieto, representante permanente adjunto de España ante la FAO ( Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura). Como novedad este año, las ponencias más destacadas resultarán premiadas y el anuncio de las mismas se realizará durante la clausura del congreso. Divulgación y educación de la ciencia La creación del Congreso de Jóvenes Expertos nació con el objetivo principal de acercar y promover la cultura científica a los más jóvenes.

Dirigido al alumnado de Secundaria, Bachillerato y ciclos formativos, el evento emplea un formato habitual en el mundo de la ciencia, como es la asistencia a congresos. De esta manera, los jóvenes ponentes siguen la dinámica común en congresos de corte científico y tecnológico. Para ello cubren el formulario de inscripción, envían el resumen de los proyectos en español e inglés y finalmente, si resultan seleccionados, realizan la ponencia en el congreso ante el resto de ponentes y público asistente.

14 de febrero, Día Mundial de la Energía

La celebración del Congreso de Jóvenes Expertos se realiza anualmente en torno al 14 de febrero, Día Mundial de la Energía, una jornada que sirve para concienciar y poner de relieve la importancia del uso racional y eficiente de los recursos energéticos y de la obtención de fuentes de energías limpias.

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